Les scientifiques utilisent des chansons de baleines pour révéler les caractéristiques cachées du fond marin (vidéo)

Nous en savons très peu sur le fond de l’océan, mais les scientifiques reçoivent maintenant un peu d’aide à son sujet dans une direction des plus inattendue – les rorquals communs.

 Le chant du rorqual commun est l’un des bruits les plus forts émis par les animaux et audible sur d’immenses distances océaniques. Ces ondes sonores pénètrent également dans la Terre et les scientifiques ont découvert comment les utiliser pour explorer l’épaisseur des sédiments océaniques.

Les rorquals communs ( Balaenoptera physalus ) sont moins bien connus que les baleines bleues légèrement plus longues (et beaucoup plus lourdes) et les rorquals à bosse. Pourtant, ce sont des créatures étonnantes avec une vitesse étonnante. Comme les autres grandes baleines, les mâles chantent des chansons complexes  , apparemment pour attirer les partenaires, à des fréquences partiellement trop basses pour que nous puissions les entendre.

On pense que les océans de plus en plus bruyants interfèrent avec le rétablissement du rorqual commun après une chasse généralisée. Parmi les bruits qui interfèrent avec la vie océanique, il y a les levés sismiques au sonar. Le  Dr Václav Kuna et le Dr John Nábëlek  de l’Oregon State University se sont demandé s’il était possible de renverser la situation, d’utiliser les propres bruits du rorqual commun pour sonder le fond de l’océan, en évitant les besoin de faire des sons plus dérangeants.

Dans Science , Kuna et Nábelek rapportent leurs premiers efforts dans cette direction. En 2012, 54 stations de sismomètre de fond océanique ont été utilisées pour surveiller la faille de Blanco au large des côtes de l’Oregon. En plus des tremblements de terre sous-marins, ces stations ont enregistré de nombreux chants de rorquals communs à proximité, pendant parfois jusqu’à 10 heures.

En utilisant six de ces chansons enregistrées dans trois stations, Kuna et Nábelek ont ​​comparé les ondes sonores qui se sont rendues directement aux stations et celles qui ont pénétré le fond marin pour devenir des ondes sismiques. Les ondes sismiques ont rebondi sur les frontières entre les sédiments et le basalte, le basalte et la croûte inférieure, avant d’atteindre les stations. Le retard dans l’arrivée des ondes réfléchies révèle l’épaisseur de chaque couche.

Heureusement, les baleines étaient en mouvement constant pendant leurs chants, donnant aux chercheurs de quoi travailler presque directement au-dessus du sismomètre jusqu’à 20 kilomètres.

En rassemblant toutes ces données, les auteurs ont calculé une épaisseur de sédiments de 380 à 650 mètres pour le fond marin autour des stations, situé au-dessus de 1,8 kilomètres de roches basaltiques. L’estimation des sédiments est plus mince que les mesures conventionnelles prises plus au nord, mais les auteurs pensent que cela n’est pas surprenant étant donné la plus grande distance par rapport aux principales sources de sédiments.

Selon les auteurs, des chants de cachalots plus aigus pourraient être utilisés pour des mesures à plus haute résolution.

 «Notre étude démontre que les vocalisations animales sont utiles non seulement pour étudier les animaux eux-mêmes, mais aussi pour étudier l’environnement dans lequel ils habitent», ont-ils déclaré .

 L’éventail des rorquals communs est si large que leurs chansons sont largement disponibles à des fins de recherche.

Les chants de rorquals communs sont si forts (dépassant le volume d’un lancement de fusée) qu’ils ont été considérés comme des phénomènes géophysiques ou une activité russe de la guerre froide lors de leur premier enregistrement.

(Source : Science Mag)

Le chant des baleines rebondit sur les interfaces et se déplace à des vitesses différentes dans différents supports, ce qui rend le démêlage complexe. Crédit d’image: Kuna et Nábelek / Science

 

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