Les papillons monarques de l’Ouest sur le chemin de l’extinction après un hiver record

L’avenir est sombre pour l’une des merveilles biologiques de l’Amérique du Nord, après une baisse de 99% du nombre de papillons monarques de l’Ouest sur ses aires d’hivernage en seulement quatre ans.

La migration la plus importante se produit à l’est des montagnes Rocheuses. Même du côté ouest, cependant, les tentatives de dénombrement des papillons reposant dans les arbres le long de la côte californienne ont produit des estimations de plusieurs millions dans les années 1980.

C’était presque certainement une baisse drastique par rapport aux chiffres pré-européens, mais l’alarme a vraiment commencé avec un article sur la conservation biologique en 2017 enregistrant une baisse à 300000. En 2018-2019, ce nombre était tombé à 27000 , à l’époque facilement un niveau record. La baisse est survenue malgré une augmentation du nombre de sites étudiés. L’hiver dernier a apporté un peu de soulagement, rebondissant légèrement à 29 000.

Cette année, la  société Xerces , qui procède au dénombrement annuel, n’a même pas pu trouver 2 000 papillons à l’ouest des montagnes. Certains sites autrefois abondants n’ont signalé aucun monarque.

« Ces sites abritent normalement des milliers de papillons, et leur absence cette année a été déchirante pour les bénévoles et les visiteurs qui affluent vers ces lieux dans l’espoir d’apercevoir les impressionnants groupes de papillons monarques », a déclaré Sarina Jepsen , directrice des espèces menacées de la société.

Les monarques ne peuvent pondre leurs œufs que sur des asclépiades et dépendent du nectar d’une variété de fleurs pour alimenter leur voyage. Une grande partie du territoire autrefois couvert par l’asclépiade est maintenant occupée par la croissance urbaine, et les herbicides et les pesticides affectent la plupart des autres. Cela crée une tendance à la baisse à long terme, accélérée par le changement climatique. Les incendies de forêt de l’été dernier en Californie peuvent avoir contribué à l’effondrement soudain de cette année.

La population de monarques de l’Est se porte mieux, mais a néanmoins subi des déclins suffisamment importants pour suggérer qu’elle pourrait éventuellement suivre le chemin de son homologue occidental.

Étonnamment, étant donné leur statut emblématique et leur taux de perte, les monarques manquent de protection non seulement au niveau fédéral, mais également dans les États les plus touchés. Une évaluation du Fish and Wildlife Service a révélé que l’inscription du monarque en vertu de la Loi sur les espèces en voie de disparition était « justifiée, mais exclue par des mesures de priorité plus élevée ». En plus de pousser pour la protection, la société Xerces encourage la plantation d’asclépiades ou d’autres fleurs qui fleurissent tôt dans la saison, lorsque la nourriture est le plus nécessaire.

Les monarques peuvent être comptés avec une telle précision en hiver car ils se regroupent sur quelques sites réguliers pour se garder au chaud. Bien que les monarques occidentaux n’ont jamais été aussi bas auparavant, un lament d’espoir provient d’une brève mais spectaculaire reprise au milieu des années 90, montrant que leur déclin n’est pas inévitable.

(Source : Ifl Science)

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