Yeux de vision nocturne développés par des «  crevettes  » préhistoriques géantes (vidéo)

Selon une nouvelle recherche, les anciennes créatures des grands fonds marins appelées radiodontes avaient une vision incroyable qui a probablement conduit à une course aux armements évolutive.

L’étude a été dirigée par le professeur John Paterson du Centre de recherche en paléosciences de l’Université de la Nouvelle-Angleterre (UNE), mais a impliqué une équipe internationale. Le paléontologue du Natural History Museum de Londres, le Dr Greg Edgecombe, a travaillé avec l’équipe de l’UNE pour examiner des spécimens du South Australian Museum.

En interprétant les fossiles et en créant des reconstructions d’espèces, ils ont découvert que les radiodontes ont développé des yeux sophistiqués il y a plus de 500 millions d’années, dont certains spécialement adaptés à la faible lumière des eaux profondes.

Le Dr Edgecombe explique:

«Le matériau australien est unique parmi les dizaines d’occurrences de radiodontes dans le monde pendant la période cambrienne, car c’est le seul endroit où la surface visuelle de l’œil est préservée.

«Dans d’autres sites en Chine, au Canada, aux États-Unis et ailleurs, seul le contour des yeux est connu mais il n’y a aucune information sur leurs lentilles.

Les radiodontes, signifiant «dents rayonnantes», sont un groupe d’arthropodes qui dominaient les océans il y a environ 500 millions d’années. Les nombreuses espèces partagent une disposition corporelle similaire ressemblant à des crevettes allongées avec des dents coniques disposées en cercle autour de la bouche. Mais au cours des dernières décennies, de nombreuses nouvelles découvertes – y compris des corps de radiodonte entiers – ont donné une image plus claire des anatomies des différentes espèces mettant en évidence leur diversité.

Le professeur Paterson commente:

«Lorsque des systèmes visuels complexes sont apparus, les animaux pouvaient mieux ressentir leur environnement, ce qui aurait pu alimenter une course aux armements évolutive entre prédateurs et proies. Une fois établie, la vision est devenue un moteur de l’évolution et a contribué à façonner la biodiversité et les interactions écologiques que nous observons aujourd’hui.

Le Dr Edgecombe ajoute:

«Ces spécimens nous ont montré que les stratégies d’alimentation des animaux précédemment indiquées par les appendices – soit pour capturer ou filtrer les proies – sont parallèles à des différences dans les yeux. Le radiodonte prédateur dans nos échantillons a les yeux attachés à la tête sur des tiges, mais celui qui filtre les nourrit les a à la surface de la tête. Plus nous en apprenons sur ces animaux, plus leur plan corporel et leur écologie sont diversifiés. 

«Les nouveaux échantillons montrent également comment les yeux ont changé à mesure que l’animal grandissait. Les lentilles se sont formées à la marge des yeux, grossissant et augmentant en nombre chez les gros spécimens – tout comme chez de nombreux arthropodes vivants. La façon dont les yeux composés poussent est constante depuis plus de 500 millions d’années.

(Source : Science Advances)

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