Cet ancêtre humain éteint a évolué pour faire face au changement climatique, mais n’a pas survécu (vidéo)

Le crâne de DNH 155. (Détroit de Jesse Martin et David)

La découverte d’un crâne vieux de 2 millions d’années dans une grotte sud-africaine change ce que nous pensons savoir sur l’un des ancêtres primitifs de l’humanité, rapportent les scientifiques dans une nouvelle étude.

Mais le spécimen fossile récemment mis au jour de l’espèce humaine éteinte Paranthropus robustus donne également aux chercheurs un aperçu unique des transformations que le changement climatique pourrait déclencher dans une population vivant sous le stress environnemental – stimulant des adaptations qui pourraient rendre la vie plus facile et plus de chances de survie.

P. robustus , ainsi nommé en raison de son apparence robuste avec un grand crâne, une mâchoire et des dents robustes, est apparu il y a environ 2 millions d’années en Afrique du Sud et est finalement devenu l’une des premières espèces d’hominidés découvertes et étudiées au milieu du 20e siècle.

Il semble, cependant, que tous les individus de P. robustus n’étaient pas aussi robustes, et nous le savons grâce au spécimen récemment déterré, identifié comme DNH 155.

DNH 155, découvert en 2018 par un étudiant lors d’une expédition sur le terrain dans le système de grottes de Drimolen au nord-ouest de Johannesburg, semble être quelque peu différent de ses  parents de P. robustus , du moins sur la base des preuves fossiles découvertes auparavant.

DNH 155, un mâle, est significativement plus petit que d’autres spécimens de P. robustus que l’on pense être des mâles, qui ont été récupérés dans un site voisin appelé Swartkrans. En fait, la plus petite taille du DNH 155 ressemble plus étroitement à une femme, connue sous le nom de DNH 7, également du site de la carrière de Drimolen.

Mais il y a plus que la géographie qui divise ces deux anciennes populations. Il y a aussi la question du temps: environ 200 000 ans, à peu près.

« Drimolen est antérieur à Swartkrans d’environ 200 000 ans, nous pensons donc que P. robustus a évolué au fil du temps, avec Drimolen représentant une population précoce et Swartkrans représentant une population plus tardive, plus anatomiquement dérivée », explique le co-auteur principal et candidat au doctorat en paléoscience Jesse Martin de Université LaTrobe en Australie.

Dans leur nouvelle étude , Martin et son équipe soutiennent que DNH 155 et DNH 7 donnent un aperçu d’un état primitif de P. robustus avant que les changements microévolutionnaires au cours des 200 prochains millénaires encouragent les adaptations observées dans l’ensemble Swartkrans.

Selon les chercheurs, l’un des principaux facteurs qui aurait pu provoquer un tel événement était un ancien épisode de changement climatique qui a affecté le paysage sud-africain il y a environ 2 millions d’années, dans lequel l’environnement est devenu plus ouvert, plus sec et plus frais.

Ces changements auraient laissé leur marque sur beaucoup de choses, y compris les types d’aliments disponibles pour P. robustus , nécessitant de mordre et de mâcher de la végétation dure – des aliments qui n’auraient pas été aussi faciles à grignoter pour le DNH 155 et le DNH 7. et mastiquer, compte tenu de la disposition de leurs dents et de leurs muscles à mâcher.

«Comparé aux spécimens géologiquement plus jeunes du site voisin de Swartkrans, le crâne de Drimolen montre très clairement qu’il était moins bien adapté à manger ces éléments de menu difficiles», explique l’ anthropologue évolutionniste Gary Schwartz de l’Arizona State University.

Malgré les adaptations réussies qui ont lentement changé le corps de P. robustus pendant environ 200 000 ans, cela n’a malheureusement pas été le cas. L’espèce s’est finalement éteinte. À peu près à la même époque, notre ancêtre direct, Homo erectus , émergeait également dans la même partie du monde.

«Ces deux espèces très différentes, H. erectus avec leurs cerveaux relativement gros et leurs petites dents, et P. robustus avec leurs dents relativement grandes et leurs petits cerveaux, représentent des expériences évolutives divergentes», déclare la co-auteur et archéologue Angeline Leece de l’Université LaTrobe .

« Alors que nous étions la lignée qui a finalement gagné, les archives fossiles suggèrent que P. robustus était beaucoup plus commun que H. erectus dans le paysage il y a 2 millions d’années. »

Les résultats sont rapportés dans Nature Ecology & Evolution .

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