Un mystérieux réseau de rivières sous-marines semble entourer la côte australienne (vidéo)

Les douze apôtres, Australie. (Julia Bourret / Moment / Getty Images)

Les scientifiques ont découvert un système sans précédent de rivières sous-marines coulant à l’abri des regards le long du plateau continental de l’Australie, à une échelle inconnue ailleurs dans le monde.

Ce phénomène – appelé Dense Shelf Water Cascades – semble entourer la majeure partie du pays, selon de nouvelles données enregistrées par des submersibles de planeurs océaniques, qui ont jusqu’à présent détecté les flux sous-marins sur plus de 10000 kilomètres de côtes australiennes.

« Il s’agit de la découverte la plus importante pour l’océanographie côtière au cours des dernières décennies, non seulement en Australie mais dans le monde », explique l’ océanographe Chari Pattiaratchi de l’Université de l’Australie-Occidentale (UWA).

Les cascades d’eau à plateau dense (DSWC) sont le résultat de changements dans la densité de l’eau près du rivage. L’évaporation dans la chaleur estivale et la réduction de l’eau douce des rivières rendent les eaux côtières plus salées.

Lorsque les conditions météorologiques se refroidissent, cette eau salée lourde coule encore plus que d’habitude. Sous l’influence de la gravité, l’eau dense coule au large le long du fond marin – en fait une rivière sous-marine au fond de l’océan.

Le processus a été étudié auparavant – en particulier dans les eaux autour de la côte australienne – mais jusqu’à présent, personne ne s’était rendu compte que l’Australie semble présenter un cas unique et quasi continental du phénomène.

La jonction des points nécessitait de rassembler une grande quantité d’observations sous-marines enregistrées sur plusieurs années par des submersibles IMOS ( Integrated Marine Observing System ) exploités par des chercheurs de l’UWA.

«Ce travail est le résultat d’un énorme ensemble de données collectées à l’aide de planeurs océaniques IMOS pendant plus de dix ans… ce qui équivaut à passer plus de 2 500 jours en mer», explique l’auteur principal et océanographe physique Tanziha Mahjabin.

« Cela nous a permis d’examiner les données de différentes régions d’Australie et également d’examiner la variabilité saisonnière. »

Les résultats, obtenus entre 2008 et 2019 sur plus de 126 missions de planeurs dans huit régions différentes, montrent que le phénomène est variable selon les saisons, avec un pic en hiver en raison de la perte de chaleur dans les eaux peu profondes.

Au-delà des considérations de température, l’effet des DSWC pourrait avoir des implications importantes sur la qualité de l’eau à la fois sur le plateau continental intérieur et dans l’écosystème océanique au-delà, car l’eau plus dense qui compose la rivière sous-marine transporte plus de particules provenant des systèmes fluviaux terrestres .

« L’océan côtier est le bassin récepteur des matières en suspension et dissoutes qui comprennent les nutriments, les matières végétales et animales et les polluants et représente une composante importante de l’environnement océanique, reliant la terre à l’océan plus profond », explique le co-auteur et océanographe Yasha Hetzel.

Découvrir les effets ultimes de cela reviendra aux recherches futures, mais en tout cas, l’Australie semble être dans une classe à part entière, étant donné toutes les preuves jusqu’à présent suggérant que le continent insulaire peut être entouré de cette caractéristique unique.

« Le transport inter-plateaux, auquel le DSWC contribue fortement, a un rôle majeur dans le fonctionnement des écosystèmes et les processus bio-géochimiques en tant que conduit pour le transport des eaux côtières et des matières dissoutes et en suspension hors des plateaux continentaux », écrivent les chercheurs.

« Des concentrations plus élevées de chlorophylle et de matières en suspension ainsi que des courants dirigés vers le large démontrent que le DSWC peut avoir une influence majeure sur le transport transversal le long des côtes s’étendant sur 10 000 km. »

Les résultats sont rapportés dans les rapports scientifiques .

(Source : Science Alert)

 

Des DSWC ont été détectés sur huit sites autour de l’Australie. (Mahjabin et al., Rapports scientifiques, 2020)

Circulation de l’océan Austral ⇓

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