Existe-t-il vraiment 36 civilisations extraterrestres ? Eh bien, peut-être (vidéo)

(Image: © Angela Harburn / Shutterstock)

Combien de civilisations extraterrestres intelligentes se trouvent parmi les centaines de milliards d’étoiles dans les bras en spirale de la Voie lactée? Selon un nouveau calcul, la réponse est 36.

Ce nombre suppose que la vie sur Terre est plus ou moins représentative de la façon dont la vie évolue partout dans l’univers – sur une planète rocheuse à une distance appropriée d’une étoile appropriée, après environ 5 milliards d’années. Si cette hypothèse est vraie, l’humanité n’est peut-être pas exactement seule dans la galaxie, mais tous les voisins sont probablement trop loin pour se rencontrer.

D’un autre côté, cette hypothèse selon laquelle la vie partout évoluera sur la même chronologie que la vie sur Terre est énorme, a déclaré Seth Shostak, astronome senior au SETI Institute de Mountain View, en Californie, qui n’était pas impliqué dans la nouvelle étude. . Cela signifie que la précision apparente des calculs est trompeuse.

« Si vous relâchez ces grandes, grandes hypothèses, ces chiffres peuvent être tout ce que vous voulez », a déclaré Shostak à Live Science.

Voisins éloignés

La question de savoir si les humains sont seuls dans l’univers est une inconnue complète, bien sûr. Mais en 1961, l’astronome Frank Drake a introduit une façon de penser aux probabilités. Connue sous le nom d’équation de Drake, cette formulation arrondit les variables qui déterminent si les humains sont susceptibles de trouver (ou être trouvés par) des extraterrestres intelligents: le taux moyen de formation d’étoiles par an dans la galaxie, la fraction de ces étoiles avec des planètes , la fraction de ces planètes qui forment un écosystème et la fraction encore plus petite qui développe la vie.

Vient ensuite la fraction des planètes porteuses de vie qui donnent naissance à la vie intelligente, par opposition, par exemple, aux algues exotiques. Cela est encore divisé en la fraction de la vie extraterrestre intelligente qui développe une communication détectable depuis l’espace (les humains entrent dans cette catégorie, car l’humanité communique avec les ondes radio depuis environ un siècle).

La dernière variable est la durée moyenne de communication des civilisations extraterrestres. La Voie lactée a environ 14 milliards d’années. Si les civilisations les plus intelligentes et communicantes durent, disons, quelques centaines d’années au plus, les chances que les Terriens se chevauchent avec leurs communications.

Il n’est pas possible de résoudre l’équation de Drake, car les valeurs de la plupart des variables sont inconnues. Mais l’astrophysicien Christopher Conselice de l’Université de Nottingham et ses collègues étaient intéressés à s’y attaquer avec de nouvelles données sur la formation des étoiles et l’existence d’exoplanètes, ou de planètes qui tournent autour d’autres étoiles en dehors de notre propre système solaire. Ils ont publié leurs résultats le 15 juin dans The Astrophysical Journal .

« Ce document n’aurait pas pu être écrit il y a quelques années », a déclaré Conselice à Live Science.

L’équipe a calculé la distribution par âge des étoiles dans la Voie Lactée en recherchant celles d’au moins 5 milliards d’années et vraisemblablement assez âgées pour accueillir une civilisation humaine. Ils ont découvert que 97% des étoiles de la Voie lactée ont plus de 5 milliards d’années. Notre système solaire, âgé de 4,5 milliards d’années, est un débutant relatif dans la galaxie, a déclaré Conselice, il était donc logique que de nombreuses étoiles de la Voie lactée soient plus anciennes.

Les chercheurs ont ensuite calculé le nombre d’étoiles suffisamment denses et suffisamment stables pour accueillir des systèmes planétaires. Un tiers des étoiles de plus de 5 milliards d’années se sont qualifiées. Ensuite, en utilisant ce que les astronomes savent maintenant de la distribution des exoplanètes, les chercheurs ont estimé le nombre de planètes rocheuses dans les zones habitables de ces étoiles.

 Ils ont également calculé quelles étoiles sont suffisamment riches en métaux pour avoir des planètes rocheuses en orbite avec le type d’éléments dont vous pourriez avoir besoin pour construire, par exemple, un émetteur radio. Enfin, ils ont fixé une limite inférieure de la durée de vie d’une civilisation communicante à 100 ans, sur la base de la chronologie de la Terre avec la technologie radio jusqu’à présent.

Le résultat? Si la vie sur d’autres planètes suit la même trajectoire que sur Terre, il y a aujourd’hui 36 civilisations extraterrestres intelligentes et communicantes qui partagent la Voie lactée avec les humains. Il y a de l’incertitude dans cette estimation, avec une fourchette allant de quatre autres civilisations à 211. Si les civilisations extraterrestres sont susceptibles d’être réparties uniformément sur toute la Voie lactée, notre voisin le plus proche serait probablement à 17 000 années-lumière.

Cela signifie qu’il est peu probable que nous entrions en contact. Les chercheurs calculent qu’une civilisation extraterrestre théorique devrait diffuser des signaux détectables pendant environ 3060 ans pour que nous puissions les capter. Cela signifie que pour établir une conversation à double sens avec une telle civilisation, l’humanité (et les extraterrestres) devrait la maintenir ensemble pendant 6 120 ans.

Remise en question des hypothèses

Il existe des scénarios plus optimistes pour rencontrer ET. Si, par exemple, la vie peut évoluer à tout moment après 5 milliards d’années, mais pas nécessairement à 5 milliards d’années, le nombre de civilisations possibles dans la Voie lactée s’élève à environ 928. Dans ce cas, une civilisation doit communiquer pour seulement 1 030 ans pour prendre contact.

Le problème avec ces chiffres est que les auteurs ont rempli certains des blancs de l’équation de Drake avec des données astronomiques tout en se dispensant de certaines des variables les plus compliquées et controversées sans beaucoup de discussion, a déclaré Shostak. La vie évolue-t-elle vraiment sur une planète rocheuse dans la zone habitable d’une étoile semblable au soleil?

 La vie intelligente apparaît-elle vraiment de manière fiable environ 4,5 milliards d’années plus tard? Si un astéroïde avait pu ne pas renverser la Terre il y a environ 66 millions d’années, tuant les dinosaures, la chronologie de l’évolution de la vie intelligente sur Terre pourrait être tout à fait différente, après tout. La variable la plus limitante, a déclaré Shostak, est peut-être l’hypothèse qu’une civilisation communicante ne transmet des signaux que pendant un siècle. Cela semble pessimiste même pour la civilisation humaine,

La réponse à l’équation de Drake

« dépend beaucoup de la probabilité que la vie se développe sur un monde et que [la vie intelligente] se développe sur un monde et de la durée de vie de l’intelligence », a déclaré Shostak à Live Science. « Ce sont toutes de grandes choses qui pourraient changer la réponse d’un ordre de grandeur. »

Conselice a déclaré que les calculs sont un moyen de comprendre l’existence de l’humanité – et son avenir. S’il s’avère qu’il y a plus de civilisations dans la galaxie que ne le prévoient les nouveaux mathématiques, cela signifie que la vie peut évoluer dans des conditions beaucoup plus larges que celles de la Terre, ou cela signifie que les civilisations ont tendance à durer beaucoup plus longtemps que le nôtre jusqu’à présent. 

« Si nous en trouvons beaucoup, c’est un bon signe que nous pourrions avoir une très longue durée de vie pour notre civilisation », a déclaré Conselice.

D’un autre côté, si la recherche de la vie extraterrestre continue de se vider, cela pourrait signifier que la vie n’évolue que rarement, ou que lorsque la civilisation apparaît, elle a tendance à s’autodétruire rapidement. La Voie lactée était peut-être relativement animée il y a quelques milliards d’années, mais ces étincelles de vie ont depuis disparu. En fin de compte, a déclaré Shostak, il n’y a qu’une seule façon de le savoir.

« Vous ne pourrez écrire un document dans lequel vous pourrez faire une estimation du nombre de sociétés étrangères qu’il y en aura une ou deux », a déclaré Shostak.

(Source : Live Science)

2 réflexions sur “Existe-t-il vraiment 36 civilisations extraterrestres ? Eh bien, peut-être (vidéo)

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