Antarctique : les plus vieilles glaces révèlent leurs secrets (vidéo)

(Université d’État de l’Oregon)

En 2016, des glaces âgées de 1 à 2,7 millions d’années ont pu être extraites de la calotte glaciaire antarctique : un record !

Après plus de deux ans d’analyse, la plus ancienne carotte de glace complète a fourni un instantané fiable de l’atmosphère de notre planète il y a près de 2 millions d’années. Et les résultats ne sont pas ceux attendus par beaucoup.

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Rien sur l’orbite de notre planète ne pourrait expliquer le changement «brutal» connu sous le nom de transition du Pléistocène moyen  (MPT), et avec peu d’autres explications, certains ont émis l’hypothèse d’un déclin à long terme des concentrations de CO2 dans l’atmosphère, refroidissant la planète d’un nouveau seuil.

Les anciennes bulles d’air emprisonnées dans la banquise antarctique ont révélé une image quelque peu différente. Datant d’environ 1,5 million d’années, ces minuscules doses de notre atmosphère ancienne contiennent des niveaux de CO2 « incroyablement bas », selon le paléoclimatologue Yige Zhang de la Texas A & M University, qui n’a pas participé à l’étude et qui a  déclaré à Science Magazine qu’il avait trouvé les résultats « assez intéressant ».

Ce sont les premières observations directes de gaz à effet de serre dans l’atmosphère avant que les âges glaciaires sur Terre ne commencent à s’allonger. Ils suggèrent autre chose qu’un déclin à long terme du CO2 était en jeu pour modifier le cycle complet de l’âge glaciaire de notre planète.

Le plus ancien échantillon de glace que nous ayons pu tester pour les niveaux de CO2 antérieurs à ce nouveau noyau ne datait que de «800 000 ans»; d’autres estimations basées sur la chimie des sédiments de la Terre ne sont utiles que comme indicateurs indirects des niveaux de gaz à effet de serre – elles ne sont pas inutiles, mais des vérifications supplémentaires sont nécessaires.

La nouvelle analyse de la glace, qui a utilisé des mesures plus précises qu’auparavant, a révélé que
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« bien que les niveaux de CO2 au cours des glaciations soient restés bien supérieurs aux creux enregistrés au cours des profondeurs glaciaires des 800 000 dernières années, les concentrations maximales de CO2 au cours des interglaciaires n’ont pas diminué » Eric Wolff, scientifique en sciences de la terre de l’Université de Cambridge, rédige une revue de la recherche.
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« L’un des résultats importants de cette étude est de montrer que le dioxyde de carbone est lié à la température au début de cette période », a déclaré le  spécialiste de l’atmosphère, Ed Brook, de l’Oregon State University.

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En d’autres termes, la relation entre les niveaux de CO2 et la température en Antarctique n’a pas beaucoup changé au cours de cette période. Et les niveaux de CO2 plus bas au cours des périodes glaciaires ne sont probablement que la conséquence des périodes glaciaires plus courtes qui se sont produites avant le MPT.

En fait, les auteurs ont constaté que les plus faibles niveaux de CO2 ne se sont pas manifestés au cours des 40 000 premières années qui ont suivi la survenue du MPT.

« Nos résultats semblent être en contradiction avec les hypothèses qui attribuent la transition dans le monde des 100 000 à un déclin à long terme du CO2 atmosphérique tant interglaciaire que glacial », écrivent- ils  .

Dans son compte-  rendu de la recherche, Wolff a félicité les chercheurs pour leurs estimations précises et leurs instantanés « alléchants ». Mais il fait valoir qu’une « série chronologique complète et non perturbée » est nécessaire pour mettre les niveaux de CO2 en contexte.

Heureusement pour nous, l’ancien noyau de glace, découvert dans les collines Allan, en Antarctique, pourrait bientôt avoir de la compagnie. Les chercheurs disent que la couche de glace ici remonte à 2,7 millions d’années et peut-être même plus longtemps.

Etant donné l’ampleur des déplacements de la glace dans cette région, les nouvelles carottes que nous creuserons viendront probablement en sections discontinues, mais leurs informations peuvent nous aider à reconstituer au moins certains des secrets du passé mystérieux de notre planète.

« Nous ne connaissons pas la limite d’âge dans ce domaine », a déclaré Brook . « Il pourrait être beaucoup plus vieux à certains endroits. C’est pourquoi nous y retournons. Pousser au-delà de deux millions d’années serait vraiment incroyable. »

(Source : Science Alert)

L’étude a été publiée dans Nature .

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