Les chercheurs ont découvert un petit groupe de personnes qui semblent défier la science médicale (vidéo)

Le scanner cérébral de la femme âgée de 29 ans était pour le moins déroutant: il révéla qu’il lui manquait des structures cérébrales dont elle avait besoin pour sentir, alors qu’elle pouvait sentir les odeurs encore mieux que la moyenne.  

En fait, elle n’est pas la seule à posséder cette capacité mystérieuse, selon une nouvelle étude publiée dans la revue Neuron . Les chercheurs ont découvert un petit groupe de personnes qui semblent défier la science médicale: elles peuvent sentir en dépit du manque de « bulbes olfactifs », la région située à l’avant du cerveau qui traite les informations sur les odeurs du nez . On ne sait pas vraiment comment ils sont capables de faire cela, mais les résultats suggèrent que le cerveau humain pourrait avoir une plus grande capacité d’adaptation que ce que l’on pensait auparavant.

Un groupe de chercheurs israéliens a fait cette découverte par hasard: ils menaient une étude différente impliquant l’imagerie du cerveau de patients ayant un sens de l’odorat normal à l’aide de l’imagerie par résonance magnétique (IRM) . Mais ils ont remarqué qu’une femme semblait manquer à ses bulbes olfactifs.

Les scientifiques ont trouvé cela surprenant car l’annonce de leur étude indiquait que les participants devaient avoir un bon sens de l’odorat. Pourtant, d’après son scanner cérébral, la femme ne devrait pas être capable de sentir. Les chercheurs ont pensé

« peut-être qu’elle n’a pas remarqué », a déclaré l’auteur principal Noam Sobel, professeur de neurobiologie à l’Institut scientifique Weizmann en Israël. Mais quand ils lui ont demandé, elle a dit qu’elle avait un très bon sens de l’odorat.

Sobel et son équipe lui ont alors demandé s’ils pouvaient effectuer plus de scanners et de tests sur elle. Ils ont alors constaté qu’en fait, elle avait un sens de l’odorat légèrement supérieur à celui d’une personne ordinaire.

« Notre compréhension est que les odeurs sont essentiellement cartographiées à la surface des ampoules », et le cerveau lit en quelque sorte cette carte, a déclaré Sobel à Live Science. Si cette carte vous manque, vous devriez également manquer de la capacité de sentir, a-t-il ajouté.

Décidant de poursuivre dans cette voie, les chercheurs ont recruté davantage de personnes comme « témoins » pour les comparer au cas inhabituel. Tous ces contrôles étaient des femmes et tous gauchers comme le sujet initial.

« Et voilà, » lors de la neuvième analyse d’un contrôle « , nous avons découvert une autre femme sans ampoules olfactives et sans odorat parfait », a déclaré Sobel. À ce stade, « cela a commencé à ressembler à aucune coïncidence. »

Empreinte digitale des odeurs du monde

Le groupe a ensuite décidé de faire une recherche dans une base de données appelée Human Connectome Project, qui avait publié plus de 1 100 scanners IRM, ainsi que des informations sur le sens de l’odorat des participants . Les chercheurs ont découvert que sur 606 femmes, trois d’entre elles n’avaient pas de bulbes olfactifs, mais qu’elles conservaient la capacité de sentir (et l’une des trois était gauchère).

Ils ont effectué encore plus d’analyses du cerveau et de tests d’odorat sur les deux femmes et sur une autre femme qui manquait également de son bulbe olfactif mais ne pouvait pas sentir. Ce troisième sujet présentait ce qu’on appelle une anosmie congénitale, ou une incapacité permanente à sentir. Comme prévu, ils ont constaté que la femme qui souffrait d’anosmie congénitale ne pouvait pas sentir la plupart des odeurs , alors que les deux autres femmes pouvaient sentir aussi bien que les personnes atteintes de bulbes olfactifs.

Pour finir, les chercheurs ont voulu créer une « empreinte digitale de la perception olfactive » qui documenterait ce que le monde sent comme si cette personne sentait le monde. Pour ce faire, ils ont demandé aux femmes et à 140 autres femmes du même âge d’évaluer la similitude de deux odeurs similaires, comme un citron et une orange, ou un citron et une moufette. Les empreintes digitales des deux femmes sans ampoules olfactives étaient comparables à celles du reste des participantes. De plus, les empreintes digitales des deux femmes étaient plus proches l’une de l’autre que les deux autres participantes.

Il y avait cependant de légères différences. Par exemple, aucun d’eux n’a pu détecter une odeur de rose, qui est l’une des odeurs les plus courantes dans les tests olfactifs, a déclaré John McGann, professeur associé au département de psychologie de l’Université Rutgers, qui n’a pas participé à l’étude.

« C’est surprenant, ce n’est pas tout à fait choquant, car il y avait eu un précédent rapport qui montrait d’une manière crédible d’une personne qui semblait être capable de sentirt », sans avoir de bulbe olfactif, a-t-il déclaré à Live Science. (Cette étude a été publiée en 2009 dans l’ American Journal of Rhinology ). Mais le sens de l’odorat de ce sujet, comparé à ces nouveaux sujets, n’était pas terrible. Donc, cette étude est une « démonstration forte et convaincante » qui prouve « il est possible que certaines personnes aient un sens de l’odorat bien qu’elles n’aient pas de bulbes olfactifs », a déclaré McGann.

Dans les années 80 et 90, des études effectuées sur des rongeurs suggèrent que, même si leurs bulbes olfactifs avaient été retirés, ils étaient encore capables de sentir. Mais

« ces études ont été quasiment déchirées par notre domaine; elles ont vraiment été martelées » pour des problèmes méthodologiques, a déclaré Sobel. « Qui sait, peut-être que maintenant je vais être déchiré aussi », a-t-il déclaré. C’est parce que leurs conclusions vont à l’encontre du dogme – la définition des manuels des bulbes olfactifs dit qu’ils sont « absolument essentiels » pour le système sensoriel , a-t-il ajouté. Alors que se passe-t-il?

Le nez du cerveau

Il n’est pas clair pourquoi cette capacité a été trouvée que chez les femmes, en particulier chez les femmes gauchères. La plupart des études d’analyses cérébrales excluent les gauchers afin de réduire les variations entre les participants, ce qui pourrait expliquer pourquoi cela n’a pas été trouvé auparavant, a déclaré Sobel. En effet, les cerveaux des droitiers peuvent être câblés différemment de ceux des gauchers.

Il est également difficile de savoir comment ces femmes ont développé le sens de l’odorat dans leur cerveau sans avoir de bulbes olfactifs.

Mais quelques hypothèses peuvent expliquer ce qui se passe, a déclaré Sobel. La première est que ces femmes sont nées sans ampoules olfactives, puis, alors que leur cerveau se développait en bas âge, elles ont trouvé un moyen de faire fonctionner l’odeur, ce qui attesterait à quel point le cerveau est « plastique » , a-t-il déclaré. En d’autres termes, une autre région du cerveau aurait pu se charger de transmettre des informations olfactives au cerveau.

Le type d’alternative plus excitant pourrait être que « vous n’avez pas besoin de bulbes olfactifs » pour détecter, distinguer et identifier les odeurs, a-t-il déclaré. Cela signifie que l’olfaction fonctionne très différemment de ce que nous pensons et que le bulbe olfactif fait autre chose, a-t-il ajouté. Par exemple, la plupart des mammifères qui sentent quelque chose doivent prendre deux décisions: leur odeur et leur origine. Peut-être que le bulbe olfactif sert à déterminer d’où provient l’odeur mais pas quelle est l’odeur, a-t-il déclaré. Mais tout cela est spéculatif et doit être testé, a-t-il ajouté.

Thomas Cleland, président associé et professeur au département de psychologie de l’Université Cornell, qui ne participait pas non plus à l’étude, dit qu’il pense qu’il est peu probable que les nerfs qui composent les bulbes olfactifs manquent réellement chez ces patients.

« Il est plus probable que les circuits pertinents, ou quelque chose qui leur ressemble, soient en quelque sorte mal placés, anatomiquement internes désorganisés, et / ou de formes différentes, au lieu d’être véritablement absents », a-t-il déclaré à Live Science dans un courriel. « Et si cela est vrai, ce n’est pas si étrange que ces femmes sentent un peu normalement. »

Mais s’il y a une sorte de structure déplacée,

« vous vous attendriez à ce qu’il y ait une anomalie dans leur analyse quelque part », a déclaré Joel Mainland, membre associé du Monell Chemical Senses Center à Philadelphie, qui ne faisait pas non plus partie de l’étude. « L’idée qu’il existe peut-être une structure différente prenant le rôle du bulbe olfactif serait surprenante et étonnante. »

Les résultats sont « assez contraires à la plupart de ce que pense le domaine », a déclaré Mainland à Live Science. « Je pense qu’il est assez important de comprendre ce qui se passe. »

(Source : Live Science)

Le scanner cérébral d’une personne avec des bulbes olfactifs (case A) est très différent de celui des personnes n’ayant pas de bulbes olfactifs (cases B, C et D). (Crédit image: Weiss et al.)

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