Des milliers de fourmis piégées dans le bunker nucléaire polonais se tournent vers le cannibalisme pour survivre (vidéo)

Les scientifiques ont découvert que près d’un million de fourmis des bois étaient piégées dans un bunker autrefois utilisé par les Soviétiques pour stocker des armes nucléaires. (Image: © Wojciech Stephan)

Dans un bunker nucléaire abandonné dans l’ouest de la Pologne, des centaines de milliers de fourmis ouvrières qui sont tombées à l’intérieur et ont été coupées de la principale colonie ont survécu pendant des années en mangeant les corps de leurs morts.

Lorsque les chercheurs ont visité le bunker en 2016, ils ont décrit une communauté de près d’un million de fourmis ouvrières de l’espèce Formica polyctena , ou fourmis des bois. La colonie principale s’élevait au-dessus du sol sur un monticule placé au sommet du tuyau de ventilation du bunker; au fil des ans, un flot continu de fourmis malchanceuses est tombé dans le tuyau et dans le bunker. Depuis que le tuyau a ouvert dans la chambre depuis le plafond et que les fourmis ont atterri sur le sol, elles ne pouvaient plus remonter. 

Les fourmis n’avaient rien à manger dans le bunker noir; En 2016, les scientifiques ont émis l’hypothèse que les insectes ont survécu en cannibalisant leurs camarades morts. Récemment, les chercheurs sont retournés dans le bunker pour poursuivre leur enquête sur les fourmis piégées, à la recherche de preuves que les insectes dévoraient les cadavres de leurs compagnons de nid. 

Le bunker, qui faisait autrefois partie d’une base nucléaire, se trouve près de la frontière allemande et a été utilisé par l’armée soviétique pour stocker des armes nucléaires de la fin des années 1960 jusqu’en 1992, ont rapporté les chercheurs en 2016 .

« Lors d’une inspection effectuée en juillet 2015, nous avions estimé la taille de la » population « de  bunkers  à Formica polyctena à au moins plusieurs centaines de milliers de travailleurs, voire près d’un million », ont écrit les scientifiques en ligne du 4 novembre dans le Journal of Hymenoptera. Recherche .

 Alors que des milliers de fourmis rampaient sur le sol et sur les murs du bunker, elles étaient incapables de marcher sur le plafond où l’ouverture du tuyau offrait l’unique sortie de leur prison de pierre.

Il n’y avait pas de cocons de fourmis, de larves ou de reines dans le bunker, donc la « colonie » sans reine ne se reproduisait pas. Au contraire, il a continué à croître car les fourmis tombaient continuellement dans le tuyau ouvert chaque fois que la colonie principale était active, ont rapporté les chercheurs.

Les fourmis ouvrières ne se sépareraient généralement pas et ne formeraient pas une nouvelle colonie sans reine, mais les fourmis piégées dans le bunker

« n’avaient pas d’autre choix », ont écrit les scientifiques. « Ils ne faisaient que survivre et continuer leurs tâches sociales dans les conditions imposées par l’environnement extrême. »

Manger ou être mangé

Pour la nouvelle étude, les scientifiques ont recueilli plus de 150 fourmis mortes dans des piles de corps sur le sol et près des murs entourant la fourmilière principale du bunker. Des corps portant des marques de rongement sur l’abdomen auraient été cannibalisés ; bien sûr, une « vaste majorité » – 93% – des cadavres ont montré des signes de consommation.

La solution des fourmis était sinistre, mais le cannibalisme n’est pas rare chez cette espèce. Les fourmis des bois sont connues pour mener des « guerres de fourmis » – des batailles féroces avec d’autres espèces de fourmis qui se battent généralement au début du printemps, lorsque la nourriture est rare, selon l’étude. 

Tandis que les cadavres des soldats tombés au combat s’empilent, les travailleurs traînent les corps dans leurs nids pour nourrir les jeunes en développement. En fait,

« les cadavres de compagnons de nidification peuvent constituer une source de nourriture importante non seulement en période de pénurie de nourriture », ont écrit les scientifiques.

Dans le bunker, les cadavres ont servi de buffet sans fin, permettant aux fourmis de survivre dans un endroit où elles auraient autrement été affamées, ont déclaré les chercheurs.

Aussi épouvantables que soient ces conditions pour les fourmis du bunker, leur histoire se termine bien (du moins pour les fourmis qui n’ont pas été mangées).

Les auteurs de l’étude se sont également demandé s’ils pourraient aider les fourmis piégées à retrouver leur chemin. En 2016, ils ont installé un « trottoir » vertical – une poutre en bois s’étendant du sol à l’entrée du tuyau.

Lorsque les scientifiques sont revenus dans le bunker en 2017, ils ont constaté que la plupart des fourmis avaient profité de la nouvelle voie d’évacuation.

Selon l’étude, la zone de bunker qui regorgeait auparavant de centaines de milliers de fourmis était « presque déserte », vraisemblablement avec toutes les fourmis rebelles qui ont finalement retrouvé leur colonie en surface.

(Source : Live Science)

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