Observez un paon attirer l’attention d’une femelle en faisant vibrer sa tête (vidéo)

Lorsqu’un paon attire l’attention d’une femelle, il ne fait pas que tourner la tête, il la fait vibrer. 

C’est la conclusion surprenante d’une nouvelle étude qui révèle que les plumes de la queue d’un paon mâle créent des sons de basse fréquence qui font trembler les plumes des têtes des femelles.

La découverte est «fascinante», déclare Richard Prum, un ornithologue de l’évolution de l’Université de Yale qui n’a pas participé aux travaux. À sa connaissance, il s’agit de la première démonstration que les plumes répondent aux signaux de communication acoustique d’autres oiseaux.

Les scientifiques savent depuis longtemps que les plumes d’un oiseau peuvent détecter les vibrations. À l’instar des moustaches d’un rongeur, elles sont couplées à des cellules nerveuses sensibles aux vibrations, leur permettant de détecter leur environnement. Les plumes peuvent, par exemple, détecter les modifications du débit d’air en vol, et certains oiseaux de mer utilisent même des plumes sur la tête pour se frayer un chemin à travers des crevasses sombres et souterraines .

Lorsque les paons sont prêts à s’accoupler, ils ventilent leurs plumes de queue irisées (connues sous le nom de trains), avant de se précipiter sur les femelles, secouant ces plumes pour attirer leur attention.

Mais lorsque les chercheurs ont découvert des sons de basse fréquence (inaudibles pour l’homme) provenant de ce «bruit de train» il y a plusieurs années, personne ne savait comment ils fonctionnaient. Tout ce qu’ils savaient, c’est que les pahens se sont redressés et ont prêté attention aux enregistrements de ces «infrasons».

Pour savoir ce qui se passait, Suzanne Kane, physicienne en biologie au Haverford College, en Pennsylvanie, et ses collègues ont décidé d’examiner le cimier à plumes sur la tête des paons. Lors de ses recherches précédentes, elle avait été frappée par la ressemblance entre les petites plumes de la crête – qui forment une sorte de minifan – et les grandes plumes de la queue du paon.

Kane et ses collègues ont rassemblé les crêtes de tête intactes de 15 paons indiens ( Pavo cristatus ) et ont enregistré des enregistrements des sons de basse fréquence produits par les hochets de trains, ainsi que du bruit blanc. À l’aide de caméras à grande vitesse, ils ont constaté que les infrasons du train faisaient trembler les crêtes de tête des paons et des femelles à leur fréquence de résonance – le point où ils vibraient le plus fort -, tandis que d’autres sons entraînaient peu ou pas de mouvement.

Les paons effectuent également une démonstration de tremblement des ailes qui, selon Kane, n’est pas particulièrement impressionnante visuellement – du moins pour les humains – car elle n’implique pas les belles plumes de la queue. Toutefois, lorsque les chercheurs ont utilisé un bras mécanique pour agiter de la même manière une aile de paon près de trois têtes de paon femelle, ils ont constaté que celle-ci provoquait des mouvements mesurables.

«Chaque fois qu’il y avait un battement, la crête vibrait», explique Kane. Cela suggère que le flux d’air généré par le tremblement des ailes pourrait faire vibrer les plumes des femelles proches, attirant peut – être leur attention , rapportent les chercheurs aujourd’hui dans PLOS ONE .

L’équipe met en garde que même avec les nouveaux résultats, elle n’a toujours pas examiné la manière dont les oiseaux femelles réagissent à ces vibrations. Angela Freeman, biologiste à la Cornell University, qui a découvert les sons de basse fréquence, a déclaré que ses expériences avaient montré que les enregistrements de ces infrasons avaient pour effet de mettre les mâles et les femelles en alerte et de commencer à marcher et courir, «sans doute pour localiser le signal».

Les scientifiques doivent ensuite, dit-elle, comprendre comment les vibrations sont coordonnées avec les autres éléments de l’affichage de couplage – et si les sons émis par les plumes de la queue tremblantes attirent réellement les femelles.

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