ET, nous sommes là (vidéo)

La technologie laser existant pourrait être intégrée à la «lumière du porche» de la Terre afin d’attirer des astronomes extraterrestres, selon une étude.

Si une intelligence extraterrestre existe quelque part dans notre galaxie, une nouvelle étude du MIT suggère que la technologie laser sur Terre pourrait, en principe, être transformée en une sorte de lumière planétaire – un phare suffisamment puissant pour attirer l’attention à une distance aussi éloignée que 20 000 années-lumière.

La recherche, que l’auteur James Clark appelle une «étude de faisabilité», paraît aujourd’hui dans The Astrophysical Journal . Les résultats suggèrent que si un puissant laser de 1 à 2 mégawatts était focalisé dans un télescope gigantesque de 30 à 45 mètres et dirigé dans l’espace, la combinaison produirait un faisceau de rayonnement infrarouge suffisamment puissant pour se distinguer de l’écran de l’énergie du soleil.

Un tel signal pourrait être détecté par des astronomes extraterrestres effectuant un relevé rapide de notre section de la Voie lactée – en particulier si ces astronomes vivent dans des systèmes proches, tels que Proxima Centauri, l’étoile la plus proche de la Terre, ou TRAPPIST-1,

À 40 années-lumière, il abrite sept exoplanètes, dont trois sont potentiellement habitables. Selon l’étude, si le signal est détecté par l’un de ces systèmes proches, le même laser pourrait être utilisé pour envoyer un bref message sous la forme d’impulsions similaires au code Morse.

«Si nous réussissions à commencer à communiquer, nous pourrions envoyer un message, à une vitesse de transmission de quelques centaines de bits par seconde, qui arriverait dans quelques années», déclare Clark, étudiant diplômé Département de l’aéronautique et de l’astronautique du MIT et auteur de l’étude.

La notion d’un tel phare attirant des extraterrestres peut sembler farfelue, mais Clark affirme que l’exploit peut être réalisé avec une combinaison de technologies existantes et pouvant être développées à court terme.

«Ce serait un projet ambitieux mais pas impossible», déclare Clark. «Les types de lasers et de télescopes construits aujourd’hui peuvent produire un signal détectable, de sorte qu’un astronome peut regarder notre étoile et voir immédiatement quelque chose d’inhabituel dans son spectre. Je ne sais pas si les créatures intelligentes autour du soleil seraient leur première hypothèse, mais cela attirerait certainement davantage l’attention. ”

Debout au soleil

Clark a commencé à étudier la possibilité d’une balise planétaire dans le cadre du projet final de 16.343 (Capteurs et instrumentation d’aéronefs), un cours enseigné par la professeure agrégée Kerri Cahoy, conseillère de Clark.

«Je voulais voir si je pouvais prendre les types de télescopes et de lasers que nous construisons aujourd’hui et en faire une balise détectable», déclare Clark.

Il a commencé avec un concept simple comprenant un grand laser infrarouge et un télescope permettant de focaliser davantage l’intensité du laser. Son objectif était de produire un signal infrarouge au moins 10 fois supérieur à la variation naturelle des émissions infrarouges du soleil. Un tel signal intense, suffisait-il, suffirait à se démarquer du signal infrarouge du soleil, dans toute «enquête sommaire effectuée par une intelligence extraterrestre».

Il a analysé des combinaisons de lasers et de télescopes de différentes puissances et de différentes tailles, et a découvert qu’un laser de 2 mégawatts dirigé vers un télescope de 30 mètres pouvait produire un signal suffisamment puissant pour être facilement détectable par les astronomes de Proxima Centauri b, une planète tourne autour de notre étoile la plus proche, à 4 années-lumière de nous. De même, un laser de 1 mégawatt dirigé par un télescope de 45 mètres générerait un signal clair dans toute enquête menée par des astronomes au sein du système planétaire TRAPPIST-1, à environ 40 années-lumière de distance. Selon lui, l’une ou l’autre configuration pourrait produire un signal généralement détectable à une distance allant jusqu’à 20 000 années-lumière.

Les deux scénarios nécessiteraient une technologie au laser et au télescope déjà développée ou à notre portée. Par exemple, Clark calcula que la puissance laser requise de 1 à 2 mégawatts était équivalente à celle du Airborne Laser de l’US Air Force, un laser à mégawatt maintenant disparu qui devait voler à bord d’un avion militaire dans le but de lancer des missiles balistiques. du ciel.

Il a également constaté que, si un télescope de 30 mètres surpasse de loin tout observatoire existant sur Terre, il est prévu de construire de tels télescopes dans un avenir proche, notamment le télescope Giant Magellan de 24 mètres et le télescope européen Extremely Large de 39 mètres, qui sont actuellement en construction au Chili.

Clark envisage que, à l’instar de ces observatoires massifs, une balise laser devrait être construite au sommet d’une montagne, afin de minimiser la quantité d’atmosphère que le laser devrait pénétrer avant de rayonner dans l’espace.

Il reconnaît qu’un laser mégawatt viendrait avec des problèmes de sécurité. Un tel faisceau produirait une densité de flux d’environ 800 watts de puissance par mètre carré, ce qui se rapproche de celle du soleil, qui génère environ 1 300 watts par mètre carré. Bien que le faisceau ne soit pas visible, il pourrait quand même nuire à la vision des gens s’il le regardait directement. Le faisceau pourrait également brouiller toutes les caméras embarquées à bord d’un vaisseau spatial.

« Si vous vouliez construire cette chose de l’autre côté de la lune, où personne ne vivrait ou ne serait plus en orbite, alors cela pourrait être un endroit plus sûr pour cela », déclare Clark. «En général, il s’agissait d’une étude de faisabilité. Que ce soit ou non une bonne idée, c’est une discussion pour les travaux futurs. « 

Prendre l’appel de ET

Après avoir établi la faisabilité technique d’une balise planétaire, Clark inversa le problème et chercha si les techniques d’imagerie actuelles seraient capables de détecter une telle balise infrarouge si elle était produite par des astronomes ailleurs dans la galaxie. Il a constaté que, même si un télescope d’un mètre ou plus serait capable de repérer une telle balise, il devrait indiquer la direction exacte du signal pour la voir.

« Il est tout à fait improbable qu’un levé au télescope observe un laser extraterrestre, à moins de limiter notre levé aux étoiles les plus proches », explique Clark.

Il espère que l’étude encouragera le développement de techniques d’imagerie infrarouge, non seulement pour repérer les balises laser pouvant être produites par des astronomes extraterrestres, mais également pour identifier les gaz dans l’atmosphère d’une planète lointaine qui pourraient indiquer la vie.

« Avec les méthodes et les instruments d’enquête actuels, il est peu probable que nous ayons la chance d’imaginer un flash à balise, en supposant que les extraterrestres existent et sont en train de les fabriquer », déclare Clark. « Cependant, comme les spectres infrarouges des exoplanètes sont étudiés à la recherche de traces de gaz indiquant la viabilité de la vie, et que les enquêtes à ciel ouvert atteignent une plus grande couverture et deviennent plus rapides, nous pouvons être plus certains que, si ET appelle, nous allons le détecté.

(Source MIT News)

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