L’ADN de Neandertal est en train de réécrire l’histoire de l’évolution humaine (vidéo)

C’est un mystère sexué. Si les humains modernes n’atteignaient pas l’Europe il y a environ 60 000 ans, comment l’ADN provient-il d’un fossile de Néanderthal en Allemagne depuis 124 000 ans?

La réponse semble être qu’il y a eu une migration précédente des premiers humains – il y a plus de 219 000 ans. Une chose que nous commençons tout juste à révéler à partir de preuves fragmentaires, que l’ADN extrait d’os fossilisés.

L’histoire, à notre connaissance, était que les ancêtres des humains modernes divergeaient des Néandertaliens et des Denisovans entre 550 000 et 765 000 ans. Alors que les Néandertaliens et les Denisovains habitaient l’Eurasie, les humains modernes sont restés en Afrique jusqu’à environ 60 000 ans. Ensuite, ils sont entrés en Europe aussi.

Il existe de nombreuses preuves de l’ élevage entre les Néandertaliens et les ancêtres des humains modernes il y a environ 50 000 ans. « Tout le monde sait que Neanderthals nous a donné des gènes », explique Cosimo Posth à l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine à Leipzig, en Allemagne.

L’analyse de l’ADN mitochondrial d’un fémur de Neanderthal trouvé dans le sud-ouest de l’Allemagne ajoute maintenant à la preuve qu’il existait un croisement antérieur . L’ADN dans les mitochondries productrices d’énergie dans nos cellules est différent de celui de nos noyaux cellulaires, et n’est transmis que sur la ligne féminine.

D’une manière embarrassante, le mtDNA dans les os de Néanderthal est plus semblable à celui des humains modernes que de celui des Denisovans.

Posth et ses collègues ont examiné les différences entre l’ADNmt dans ce fémur et dans d’autres Néanderthales, et ont utilisé des taux de mutation pour calculer que l’os a 124 000 ans. L’approche indique également que ce Néanderthal s’est séparé de tous les autres Néandertaliens connus entre 316 000 et 219 000 ans. Pourtant, il contient encore des éléments clés de l’ADNmt humain précoce.

Cela signifie que les ancêtres humains modernes doivent avoir été croisés avec les Néanderthales avant il y a 219 000 ans  et donc, pourraient avoir migré vers l’Afrique et vers l’Europe beaucoup plus tôt que ce que nous pensions.

Swaps culturels

«Nous nous rendons compte de plus en plus que l’histoire évolutive des humains modernes et archaïques était beaucoup plus réticulée que ce que nous aurions pensé il y a 10 ans», explique le membre de l’équipe, Fernando Racimo, du New York Genome Centre. « Ce constat et les résultats précédents appuient les modèles avec des événements de croisement fréquents ».

L’équipe affirme qu’un événement de migration antérieur est également compatible avec des signes de similitudes archéologiques entre l’Afrique et l’Eurasie occidentale. « Il serait intéressant d’analyser de multiples lignes de preuve de connectivité possible entre les continents et de voir s’il y avait un contact potentiel qui répandait non seulement des gènes, mais aussi des informations culturelles », a déclaré Posth.

Les résultats suggèrent également que les Néandertaliens ont une diversité génétique beaucoup plus grande et une plus grande population que nous ne l’avons réalisé.

Cette étude élargit notre point de vue, du point de vue génétique, de qui les Néandertaliens étaient en tant qu’espèce, explique Toomas Kivisild à l’Université de Cambridge. « Les travaux antérieurs basés sur plus d’une douzaine d’échantillons de Néanderthal dont l’ADN mitochondrial a été séquencé ont décrit les Néanderthales comme une espèce de très faible taille effective de la population et de la diversité génétique », dit-il.

(Source : New Scientist, Nature Communications)

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