Un célèbre naufrage du XIXe siècle a disparu du Pacifique Sud (vidéo)

Le temps et les marées ont emporté les dernières traces d’un célèbre naufrage du Jenny Lind au 19ème siècle sur un récif de corail dans le Pacifique Sud, scène de récits extraordinaires de survie pendant l’âge de la voile, selon les archéologues qui ont visité le site un an plus tôt.

Une équipe de 11 archéologues et plongeurs maritimes d’Australie a voyagé plus tôt cette année à Kenn Reefs, un atoll submergé parmi les îles de la mer de Corée, situé à plus de 300 milles (500 kilomètres) au nord-est de leur port de départ à Bundaberg sur la côte du Queensland.

Les chercheurs – du Musée maritime australien (ANMM) et de la Fondation Silentworld, un groupe privé d’archéologie maritime – avaient espéré trouver l’épave de la Jenny Lind, un petit voilier qui a coulé après avoir frappé le récif pendant la nuit du 21 septembre 1850.

La Jenny Lind naviguait de Melbourne à Singapour, avec 28 membres d’équipage et passagers à bord, dont trois enfants, selon un bulletin d’information dans le Courrier de la Baie de Moreton à partir du 9 novembre 1850.

Les 28 personnes ont échappé au navire qui a coulé et ont survécu pendant 37 jours sur un quai de sable derrière la muraille du récif pendant qu’ils ont construit un bateau depuis l’épave. Ils ont ensuite navigué à plus de 370 milles (600 km) vers Moreton Bay sur le continent australien – une épreuve célébrée dans les journaux à l’époque.

Un sondage maritime en 1987 a révélé que les restes du navire étaient encore visibles dans les eaux peu profondes à côté du mur du récif, mais la dernière expédition, en janvier de cette année, a révélé que la mer a maintenant revendiqué les dernières traces de la Jenny Lind.

Cependant, les chercheurs ont trouvé et documenté quatre épaves de voiliers précédemment inexplorées d’environ le même âge – un témoignage de la dangereuse réputation des récifs, a déclaré James Hunter, un archéologue maritime de l’ANMM qui a participé à l’expédition de février.

Les nouvelles découvertes incluent des canons, des ancrages et des ballasts de quatre navires non identifiés, que les chercheurs pensent avoir plongé sur le récif avant que la crête ne commence à apparaître sur les cartes de navigation dans les années 1850.

L’un des premiers tableaux, à partir de 1857, a révélé que l’extrémité sud du récif était déjà «semée d’épaves».

Hunter a déclaré à Live Science que le récif s’étendait sur une importante route commerciale entre l’Australie et les colonies françaises et néerlandaises du Pacifique, et au moins huit voiliers auraient été détruits par Kenn Reefs au cours des années 1800.

L’environnement océanique «très dynamique» autour des récifs, causé par des courants de marée puissants et des conditions météorologiques tropicales, a réduit les épaves de 150 ans principalement sur leurs pièces métalliques, a déclaré Hunter. Certains bois des épaves peuvent rester sous la surface du fond marin, mais jusqu’à présent, les plongeurs n’ont fait aucune fouille, at-il ajouté.

Les chercheurs ont exploré l’atoll complet au-dessus et en dessous de la ligne de flottaison, en utilisant un magnétomètre marin remorqué par le navire d’expédition pour localiser les anomalies magnétiques créées par des objets métalliques tels que des ancrages ou des canons, a déclaré Hunter.

Hunter a expliqué que l’atoll de Kenn Reef est au-dessus du sommet d’un volcan sous-marin éteint qui s’élève nettement à plus de 1000 mètres du fond marin et couvre une superficie de plus de 40 kilomètres carrés de surface.

Le bord sud du récif, où la plupart des navires ont été détruits, est un vaste mur de calcaire et de corail, mais il est presque complètement submergé par la marée haute.

« Lorsque vous êtes là, [le récif] semble massif, mais c’est juste un petit point dans une très grande mer », a-t-il déclaré. « Alors, vous pouvez imaginer que ces pauvres gars sont là-bas, naviguant sur le vaste océan, jetant une ligne de tête pour le fond marin. Et rien, rien ne dit qu’il y ait un fond de mer partout là-bas, et ils ne voient pas ce récif. Et boom – ils l’ont juste frappé directement.  »

Même après que le récif ait été enregistré sur les cartes officielles de navigation en 1859, «pendant cette période, il était très facile de calculer de façon erronée, soit lorsque vous tracez un poste en mer pour tenter d’obtenir le récif sur un graphique et vous essayez de l’éviter « , a déclaré Hunter.

Les chercheurs ont également essayé de trouver des traces d’un autre naufrage célèbre à Kenn Reefs – celui de Bona Vista , qui a coulé en 1828. Les membres de l’équipage ont dû survivre pendant des semaines sur le récif avant que l’équipage d’un navire qui traversait les a repéré et les a sauvés.

Mais, comme les restes de la Jenny Lind, l’épave de Bona Vista qui a été vue par l’équipe d’enquête de 1987 n’a pas pu être trouvée, a déclaré Hunter.

L’expédition à Kenn Reefs est la dernière d’une série d’expéditions maritimes à la recherche d’épaves historiques australiennes. Une équipe de chercheurs de l’ANMM et de la Fondation Silentworld mènent les expéditions. La fondation, qui finance les expéditions, est soutenue par le groupe de transport de Silentworld, qui exploite un réseau d’expédition et de logistique entre l’Australie et les îles Salomon dans l’est du Pacifique, a déclaré Hunter.

En 2009, la même équipe de chercheurs a trouvé les restes de la sirène, une goélette coloniale qui a été détruit sur la Grande Barrière de Corail près de Cairns en 1829. Et en 2012, ils ont trouvé le Roi Charlotte, un voilier naufragé sur Frederick Reef dans la  Mer de Corail en 1825.

Paul Hundley, directeur du Silentworld Foundation Museum et l’un des leaders de l’expédition, a déclaré que les données des épaves nouvellement découvertes seraient soigneusement vérifiées par rapport aux dossiers d’expédition coloniaux à partir du moment où ils se sont efforcés d’identifier les navires.

« Ça va être tout à fait une histoire de détective », a déclaré Hundley à Live Science. « Il faudra un peu de travail pour aligner les restes que nous avons avec les navires que nous savons qui ont été détruits là-bas. »

Beaucoup de navires dont on sait qu’ils ont été détruits par les récifs Kenn partent de Sydney sans cargaison après avoir livré des fournitures à la colonie: «Il y a donc très peu de fret qui aiderait à identifier le navire individuel ou même une nationalité.

L’identification des navires aiderait les historiens à mieux comprendre le commerce historique entre les premières colonies européennes dans la région du Pacifique oriental, a déclaré Hundley.

Hunter a déclaré que les données physiques précises des sites et les photographies détaillées sous-marines seraient utilisées pour créer des modèles numériques tridimensionnels des épaves et du paysage sous-marin environnant pour une étude plus approfondie.

« L’une des choses que nous espérons faire avec ces données lorsqu’elles seront  traitées est de les mettre en ligne, afin que les gens puissent plonger pratiquement sur l’un de ces sites d’épave ».

(Source : Live Science)

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