De nouveaux outils pour détecter la vie dans l’Univers (vidéo)

Les astronomes planchent sur les technologies qui équiperont les futurs télescopes en cours d’édification.

En 2020, le TMT Thirty Meter Telescope (Télescope de Trente Mètres) sera opérationnel sur le volcan Mauna Kea de l’île d’Hawaï. C’est l’un des trois ELT (Extremely Large Telescope) qui donneront à l’humanité des capacités d’observation inégalées depuis la Terre.

Le TMT aura ainsi une résolution dix fois supérieure à celle d’Hubble. Et il recèle bien d’autres promesses puisque la liste des instruments intégrés n’est pas encore complète. De nombreuses équipes travaillent ainsi à l’élaboration de cette instrumentation nouvelle génération et parmi elles, celle de Dmitri Mawet de l’Institut technologie de Californie (Caltech).

Le scientifique, spécialisé dans la coronographie stellaire, met actuellement au point un tout nouvel instrument capable de sonder les lointaines exoplanètes… et d’y dénicher les éléments associés à la vie sur Terre tels que l’oxygène ou le méthane.

Les fibres optiques filtrent la lumière des étoiles

Les coronographes sont des instruments couramment utilisés pour l’observation du Soleil. Ils permettent d’occulter la lumière de notre étoile grâce à un disque du même diamètre que le cercle solaire et autorisent ainsi l’observation de la couronne (la haute atmosphère) et de l’environnement proche du Soleil.

Ce qui est vrai pour le Soleil, l’est aussi pour les autres étoiles : grâce aux coronographes, les astronomes peuvent désormais masquer la lumière des étoiles lointaines pour scruter des zones normalement inondées de lumière tout autour d’elles. Dmitri Mawet est déjà à l’origine du nouveau coronographe vortex installé sur le télescope Keck qui améliore grandement l’efficacité de cette méthode et a permis d’observer les deux partenaires d’un couple d’étoiles malgré la forte luminosité d’un des deux astres.

HAUTE DISPERSION. Pour le TMT, il envisage cette fois une autre technologie appelée coronographie haute dispersion. Elle combine l’emploi d’un spectromètre à haute résolution et d’un coronographe, les deux étant reliés par des fibres optiques. L’enjeu est toujours le même : occulter au maximum la lumière des étoiles mais cette fois pour pouvoir observer les planètes qui les entourent. Ce sera le rôle du coronographe du TMT qui va filtrer la lumière de l’étoile puis guider le reliquat de photons vers le spectromètre qui analysera sa composition.

Mais les chercheurs se sont aussi rendus compte, en menant des expériences en laboratoire, que les fibres optiques filtraient également cette lumière stellaire. « C’était totalement inattendu et c’est la cerise sur le gâteau ! » commente Garreth Ruane, un des co-auteurs du papier présentant cette technique, publié dans l’Astrophysical Journal. Grâce aux fibres optiques, il ne faudra pas utiliser un coronographe très puissant, ce qui diminuera d’autant le coût de l’installation.

La coronographie haute dispersion n’a pour l’instant pas été testée sur un télescope : seuls des calculs et des expériences ont permis de valider son intérêt. Un premier essai aura lieu dans le courant de l’année avec le télescope Keck et s’il est concluant, les chercheurs élaboreront un instrument complet qui sera ajouté au TMT après son inauguration.

(Source : Science & Avenir)

2 réflexions sur “De nouveaux outils pour détecter la vie dans l’Univers (vidéo)

  1. Il importe d’avoir des outils appropriés à ce qu’on veut obtenir.
    Leur développement est inventif et expérimental.
    Il pourrait en résulter des découvertes exclusive.

  2. Ce qui signifie qu’un coronographe HD sera d’autant plus performant pour découvrir les exoplanètes et commencer même à les explorer !…

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