CHRONOS ou la chronologie d’une éruption volcanique (vidéo)

Les éruptions comptent parmi les plus puissantes manifestations de la nature. Dans le cratère du Vésuve à Naples, nous découvrons le projet CHRONOS qui a pour but de réaliser une sorte d’horloge géologique des volcans.

Les éruptions changent la physionomie des paysages et l’histoire humaine. Pour mieux comprendre leur comportement, il est essentiel de connaître les mécanismes en jeu.

Naples et ses environs fait partie des régions les plus densément peuplées au monde, mais aussi les plus exposées à un risque volcanique. La ville se trouve sur un système formé par les champs Phlégréens, l‘île d’Ischia et le Vésuve. Un sujet d‘étude tout trouvé pour les chercheurs du projet CHRONOS qui travaillent sur les mécanismes et la chronologie d’une éruption.

“Ce que nous connaissons le moins, reconnaît Mauro Di Vito, volcanologue à l’Institut national de géophysique et de volcanologie, c’est le système d’alimentation des volcans : comment le magma se forme, comment il évolue… Pour en savoir plus, ajoute-t-il, on peut utiliser des techniques comme la tomographie avec des rayons x comme pour le corps humain ou alors, on peut étudier la roche.”

“L’heure du crime”

L‘étude de la roche est au coeur de ce projet de recherche financé par l’Union européenne. L‘équipe emploie une nouvelle méthode qui s’appuie sur des modèles théoriques sophistiqués et des analyses en laboratoire uniques de la roche volcanique notamment.

Diego Perugini, pétrologue à l’Université de Pérouge, nous accompagne sur le bord du cratère du Vésuve et nous montre une roche : “Cette roche, c’est comme une montre cassée sur une scène de crime qui indiquerait l’heure à laquelle il a été commis, explique-t-il. C’est exactement ce qu’est censé faire CHRONOS : arrêter le temps sur les différentes étapes qui font passer un système volcanique du repos à l’activité,” précise-t-il.

Faute d’avoir accès aux coulisses d’une éruption dans le volcan, les chercheurs partent de ce qu’il expulse – la roche volcanique – et la font revenir à l‘état liquide de magma. Diego Perugini indique comment fonction le modèle élaboré par son équipe : “Quand un nouveau magma très chaud arrive dans la chambre magmatique sous le volcan, cela déclenche un processus de mélange comme dans une tasse de cappucino, quand on mélange le café et le lait : plus vous remuez, plus le résultat sera homogène. Grâce à cette information, poursuit-il, on peut “lire” à l’intérieur de la roche, combien de temps s’est écoulé entre le déclenchement du processus de mélange et le début de l‘éruption.”

Mixeur de magma

A l’Université de Pérouse, les scientifiques ont ainsi créé le premier mixeur de magma au monde : la machine fait fondre et mélange des échantillons de roche volcanique. Chaque volcan a une structure minérale souterraine et un magma qui lui sont propres.

“On porte la roche à l‘état de fusion, puis on définit les propriétés physiques de ce magma et pour cela, on utilise un viscosimètre qui donc, mesure la viscosité à très haute température,” décrit Daniele Morgavi, volcanologue. A différentes étapes de la fusion, on prélève des échantillons du magma pour les analyser une fois solidifiés et établir une chronologie de son évolution structurelle et chimique.

Fiabilité

CHRONOS est déjà délivré des conclusions intéressantes sur le déroulé d’une éruption et prouvé la fiabilité de son modèle. “Ce qui nous intrigue, fait remarquer Diego Perugini, c’est que le délai entre le déclenchement du processus de mélange et le début de l‘éruption soit d’environ 20 ou 30 minutes. D’après une analyse statistique que nous avons faite sur les 200 dernières éruptions les plus puissantes sur la planète, ajoute-t-il par ailleurs, c’est bien ce processus de mélange qui se produit dans 99% des cas.”

Même si l‘éruption d’un volcan reste imprévisible, cette étude alimentera les connaissances qui permettent de mieux interpréter ses signes avant-coureurs et de prendre des mesures pour limiter son impact sur les populations et leurs activités.

(Source : Euronews)

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