Comment Cassini a révélé au monde Encelade (vidéo)

captureEncelade est un satellite naturel de la planète Saturne découvert par William Herschel en 1789. Il s’agit du sixième satellite de Saturne par la taille et du quatorzième par son éloignement.

Depuis la mission Voyager 2 et surtout la mission Cassini-Huygens arrivée en orbite saturnienne en 2004, Encelade est réputé pour posséder plusieurs caractéristiques étonnantes, dont une géologie très complexe jusque-là insoupçonnée, et une activité qui reste toujours actuellement difficile à expliquer pour un corps de si petite taille (500 km de diamètre en moyenne).

La sonde Cassini a d’ailleurs observé à sa surface des jets de matière qui pourraient être semblables à des geysers composés « d’une sorte d’eau carbonique mélangée à une essence de gaz naturel », et qui semblent indiquer la présence d’eau liquide sous la surface. De récentes observations ont permis de confirmer cette théorie en démontrant la présence d’un océan d’eau liquide sous sa surface. Les trois ingrédients de la vie (chaleur, eau, molécules organiques) seraient donc potentiellement présents sur Encelade.

Selon les images de la sonde de Cassini, Encelade est recouvert d’une couche aux reflets bleutés, caractéristique de la neige d’eau fraîche. La neige serait épaisse d’une centaine de mètres, ce qui indique qu’il neige sur Encelade depuis au moins 100 millions d’années. Les geysers, et la source de chaleur souterraine qui les alimente, seraient donc actifs depuis très longtemps.

Encelade tourne autour de Saturne au sein de l’anneau le plus externe et le plus ténu de tous, appelé anneau E ; cet anneau serait alimenté en permanence en particules par les « éruptions volcaniques » actuelles (ou récentes) d’Encelade. Ce satellite est l’un des quatre seuls objets du Système solaire (avec le satellite de Jupiter, Io, celui de Neptune, Triton, et bien sûr la Terre) sur lesquels des éruptions ou des éjections de matière ont pu être directement observées.

(Source : Wikipedia)

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