Saccorhytus : Voilà à quoi ressemblerait le plus vieil ancêtre de l’Homme connu à ce jour (vidéo)

1Des chercheurs ont découvert des traces de ce qu’ils pensent être le plus vieil ancêtre de l’espèce humaine. Nommée Saccorhytus coronarius, la créature a été découverte en Chine et vivait vraisemblablement dans l’océan il y a 540 millions d’années. 

Avec son énorme bouche, ses drôles de structures coniques et ses orifices, cette créature semble tout droit sortie d’un film de science-fiction, et pourtant, elle a bien existé. Mieux encore, il pourrait s’agir d’un ancêtre de l’Homme et même du plus vieil ancêtre connu à ce jour. C’est du moins ce qu’affirme une récente étude publiée dans la revue Nature.

Désigné sous le nom de Saccorhytus coronarius, l’animal a été identifié à partir de microfossiles « exceptionnellement bien conservés » découverts en Chine. Selon les chercheurs, il serait vieux de 540 millions d’années et représenterait l’exemple le plus primitif de l’embranchement des « deutérostomiens », qui regroupe un large éventail d’espèces, y compris les vertébrés.

Ancêtre de l’Homme mais aussi des étoiles de mer

Jusqu’à présent, les groupes de deutérostomiens découverts avaient entre 510 et 520 millions d’années. Or, à cette époque, ils avaient déjà commencé à se diversifier en différents embranchements dont celui des vertébrés, auquel nous appartenons, et celui des échinodermes auquel appartiennent notamment les étoiles de mer et les oursins.

Cette diversité a posé de grandes difficultés aux chercheurs tentant de découvrir à quoi pouvait bien ressembler l’ancêtre commun à ces différentes espèces. Aujourd’hui, Saccorhytus qui précède tous les autres deutérostomiens trouvés à ce jour, pourrait apporter un début de réponse.

« Nous pensons qu’un premier deutérostomien comme celui-ci peut représenter les débuts primitifs d’une gamme très diverse d’espèces, y compris nous-mêmes », a expliqué à BBC News, le Pr Simon Conway Morris de l’Université de Cambridge et co-auteur de l’étude. « Tous les deutérostomiens avaient un ancêtre commun et nous pensons que c’est ce que nous observons ici ».

Une grande bouche et pas d’anus

En observant les microfossiles trouvés dans la province de Shaanxi, les scientifiques ont réussi à dresser un portrait assez précis de Saccorhytus. « À l’œil nu, les fossiles que nous avons étudiés ressemblent à de minuscules grains noirs, mais au microscope, le niveau de détail était stupéfiant », a confié le Pr Conway Morris.

D’après les chercheurs, l’animal ne mesurait pas plus d’un millimètre et vivait dans le sable des fonds marins. Doté d’un corps symétrique, il était recouvert d’une peau mince et relativement souple et de muscles, ce qui amène les chercheurs à penser qu’il se déplaçait en contractant ses muscles et s’orientait en se tortillant. Mais la caractéristique la plus étonnante reste sa bouche énorme comparé au reste de son corps.

Les deutérostomiens sont connus pour avoir un développement particulier : lors de l’embryogenèse, l’anus se forme avant la bouche. Or chez Saccorhytus, les scientifiques n’ont aucune preuve de la présence d’un anus, ce qui suggère que l’animal avalait et excrétait les aliments à partir du même orifice.

Des branchies primitives

Outre cette grande bouche, l’animal affichait également de petites structures coniques sur son corps. Une autre observation cruciale : les scientifiques pensent que celles-ci permettaient à l’eau qu’il avalait de ressortir de son corps. Ces trous pourraient ainsi être ni plus ni moins, les précurseurs évolutifs des branchies que nous observons maintenant chez les poissons.

Degan Shu de l’Université du Nord-Ouest à Xi’An dans la province de Shaanxi, a conclu : « Saccorhytus nous donne aujourd’hui un remarquable aperçu des tout premiers stades de l’évolution d’un groupe qui a mené aux poissons et finalement à nous ».
(Source : Maxi Sciences)

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5 réflexions sur “Saccorhytus : Voilà à quoi ressemblerait le plus vieil ancêtre de l’Homme connu à ce jour (vidéo)

  1. Quand j’étudiais la biologie, on nous disait que l’homme et les étoiles de mer avaient un ancêtre commun. C’était bien étonnant, parce que les plans de symétrie sont différents : bilatéral chez l’homme et radial pour l’étoile de mer. Ce qui voulait dire que l’ancêtre commun postulé devait pouvoir engendrer, au plan évolutif, une branche radiale et une autre branche bilatérale. Saccorhytus serait un bon candidat possible à l’origine de cette bifurcation morphologique. Chapeau. Qui dit mieux ?

    De tels choix morphologiques se décident très précocement chez les embryons. Le candidat trouvé en Chine, Saccorhytus, semble avoir en main ces deux composantes morphologiques (symétries radiale et bilatérale) au stade embryonnaire. À ce titre, il pourrait être un candidat ancestral des chordés (vertébrés) et des étoiles de mer.

    Note, chez l’étoile de mer, bouche et anus se confondent. À défaut de langue, elle évagine, par sa bouche/anus, son estomac sur sa proie, par exemple un bivalve, pour en faire une digestion extérieure. Rien de moins : remarquable tour de force. Les concombres de mer font pareil. J’imagine qu’en même temps, elle évacuerait dans l’eau de mer les éventuels déchets résiduels possibles, s’il y a lieu… Singulière économie d’orifice digestif.

    On retrouverait aussi ce genre d’astuce chez Saccorhytus. Mais il a en plus des orifices présumés ancêtres des branchies, et ceux-ci semblent disposés bilatéralement. C’est du moins ma lecture des images ici transmises.

    Bref, ses deux symétries auraient été dissociées dans les deux branchements dérivés de Saccorhytus : groupe des étoiles de mer radiaires d’un côté, groupe des chordés bilatéraux de l’autre, dont nous faisons partie.

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