Une comète rend visite à notre Système solaire et pourrait être visible dans le ciel (vidéo)

1 La NASA a annoncé qu’une comète découverte en octobre dernier vient de rendre visite à la Terre. Tandis qu’elle se rapproche du Soleil, elle pourrait devenir visible au cours des prochaines semaines.

C’est ce qu’ont récemment révélé dans un communiqué les scientifiques de la mission NEOWISE de la NASA. En octobre dernier, ceux-ci ont découvert un nouvel objet céleste orbitant non loin de la Terre qu’ils ont nommé C/2016 U1 NEOWISE.

Grâce à de plus amples observations, on sait aujourd’hui qu’il s’agit d’une comète et que celle-ci vient de nous rendre une petite visite. Le 13 décembre, l’objet s’est en effet approché de la Terre à une distance minimale (et sans danger) d’environ 106 millions de kilomètres. Désormais, C/2016 U1 poursuit son orbite et s’éloigne à nouveau de nous mais se rapproche du Soleil.

C’est ici que l’histoire devient intéressante. D’après les scientifiques de la NASA, la comète s’approchera au plus près du Soleil le 14 janvier avant de repartir dans le Système solaire externe. Mais avant cela, elle pourrait afficher une luminosité permettant de l’observer avec des jumelles voire à l’œil nu.

Une magnitude apparente d’au moins +10

La comète C/2016 U1 NEOWISE « a de grandes chances de devenir visible à travers une paire de jumelles, bien que nous ne puissions être surs car la luminosité d’une comète est notoirement difficile à prédire », a expliqué dans un communiqué Paul Chodas, responsable du Center for Near-Earth Object (NEO) de la NASA.

D’après les estimations, la comète pourrait atteindre une magnitude de +10 au cours des prochains jours voire une magnitude de +7 à la mi-janvier. La magnitude apparente est une mesure qui traduit la luminosité d’un corps céleste. Plus elle est faible, plus l’objet sera lumineux.

Pour être visible à l’œil nu, un objet doit ainsi afficher une magnitude d’au moins +6. A titre de comparaison, le Soleil lui, se trouve à environ -26. Avec des magnitudes de +10 et +7, les astronomes amateurs pourraient donc parvenir à apercevoir la comète C/2016 U1 avec des jumelles, voire à l’œil nu si les conditions sont encore plus idéales.

Visible peu avant l’aube

A sa luminosité maximale, la comète passera à travers les constellations du Serpentaire, du Serpent et du Sagittaire. Elle sera alors le mieux visible dans un ciel parfaitement dégagé peu avant l’aube, d’après le site Universe Today. Une fois le rendez-vous passé, l’objet continuera sa route et ne reviendra probablement pas dans le voisinage avant des milliers d’années voire plus.

Au vu de son orbite particulièrement grande qui la mène dans les parties externes du Système solaire, les astronomes suggèrent en effet que c’est probablement la première fois que la comète se retrouve non loin de nous. Ils espèrent ainsi profiter de l’évènement pour collecter de nouvelles données sur l’objet dont on connait très peu de choses.

La mission NEOWISE qui utilise le télescope WISE (Wide-Field Infrared Survey Explorer) vise à découvrir de nouveaux astéroïdes et comètes. Depuis sa réactivation en décembre 2013, la mission a permis d’identifier des dizaines d’objets inconnus. C/2016 U1 est la neuvième comète découverte.
(Source : Maxi Sciences)

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